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Portrait de Baba Maal artiste chanteur sénégalais et compositeur en puular

Il est né en 1953 sur les rives du fleuve Sénégal, à Podor dans la région du Fouta au nord du Sénégal, dans une famille de pêcheurs.
Il apprend à jouer de la kora et de divers instruments traditionnels au sein du groupe Lasly Fouta, avant de sillonner l’Afrique de l’Ouest avec son ami griot et mal voyant Mansour Seck et 70 autres musiciens.
Après un passage à Paris où il étudie la musique occidentale au Conservatoire et joue avec le groupe Wandama, il forme à Dakar en 1985 le groupe Daande Lenol (la voix du peuple) avec Mansour Seck. Daande Lenol ajoute aux sonorités traditionnelles et aux chants pulars des instruments modernes comme les claviers et la guitare électrique. Ils enregistrent Wango en 1988 et Djam Leeli.
Une tournée en Europe en 1990 le fait connaître de Peter Gabriel qui le fera participer à son album Passion. De 1990 à 1993, Baaba Maal enregistre Taara, Baayo et Lam Toro, trois albums qui lui apportent une reconnaissance en Europe.
Mais le succès mondial arrive en 1994 avec Firin’ in Fouta et le titre African Woman.
Pendant trois ans il enchaîne les tournées mondiales, dont la première partie de Santana en 1996 au stade de Wembley en Angleterre, avant d’enregistrer Nomade Soul en 1998.
Son album Missing You (Mi Yeewnii) en 2001 est enregistré près de Dakar et renoue avec les sonorités plus traditionnelles.
Grande voix de l’Afrique, son engagement dépasse largement le cadre musical puisqu’il est aujourd’hui représentant du Programme des Nations unies pour le développement (PNUD). Cette chanson (?) traite des maux infligés par les grands leaders politiques et de la reconnaissance que l’on doit à l’Afrique pour l’influence culturelle qu’elle a de par le monde.
En 2009, il participe à la bande originale du jeu Far Cry 2 en collaboration avec Marc Canham.
Baaba Maal est le seul artiste sénégalais invité à la conférence de Copenhague de 2009 sur le climat1.
L’Afrique à la croisée des chemins
Une voix haute perchée, chaleureuse, et des instrumentations délicates : la musique de Baaba Maal est à l’image du personnage. Tout à la fois gracile et recherchée, simple avec un zeste de sophistication. Et un sens du rythme étonnant.
Baaba Maal est né à Podor, une petite ville située au bord du fleuve Sénégal, aux confins de la Mauritanie. Dès l’adolescence, il intègre un groupe de 70 musiciens, Asly Fouta, où il apprend à jouer de divers instruments traditionnels. A peine sorti du lycée, il part en tournée à travers toute l’Afrique de l’Ouest avec Mansour Seck, un ami griot. Au fil des concerts, de villages en villages, il rencontre les anciens qui lui narrent l’histoire de la région et de sa musique.
Ethnomusicologue improvisé, Baaba Maal débarque un jour à Paris avec, dans les valises de sa mémoire, une grande partie des traditions de son pays. Dans la métropole occidentale, il s’imprègne des sonorités américano-européennes. Et c’est en musicien accompli, aux confluences des cultures, qu’il revient à Dakar. Là, il fonde son groupe Daande Lenol (la Voix du Peuple) et réalise son premier album Firin’ in Fouta. Pour Nomade Soul, son dernier disque, Baaba Maal a fait appel à divers musiciens du monde : le quatuor vocal féminin Streaming Orpheans, venu d’Irlande, Robbie Shakespeare, le mythique bassiste du reggae 100% jamaïcain, et les immenses John Hassel (trompettiste) et Brian Eno, pionniers du rock et de la musique expérimentale. Et pour parfaire l’ambiance cosmopolite, Nomade Soul a été enregistré à Dakar, Kingston, Londres et New York. Dépaysement garanti.
En 2000, après une longue période de tournées, Baaba ressent le besoin de se recentrer et de retourner à la musique de ses débuts. Sous la direction de l’anglais John Leckie, en compagnie de ses plus fidèles musiciens et de quelques invités, dont le guitariste Kanté Manfila, le brésilien du groupe Da Lata Chris Franck, des membres du collectif Anglo-colombien Sidestepper et le London Community Gospel Choir, ils installent un studio mobile au milieu du petit village de Mbunk près de Toubab Dialaw au Sénégal. Les sessions qui ont lieu au clair de lune sont magiques et les bruits extérieurs (cris d’enfants, chants de criquets ou de coq) prennent naturellement leur place sur les bandes. Le disque est complété aux studios Real World et le résultat est somptueux. Pour la promotion de Missing you (Mi yeewnii) au printemps 2001, Baaba Maal donne une série de concerts acoustiques.
Durant la décennie suivante, il met son talent et sa notoriété au service de sa région. En 2005 il monte un festival ‘Le blues du fleuve » à Podor pour valoriser le développement culturel et économique du Nord Sénégal. Il s’engage également dans le Programme des Nations Unies pour le Développement (PNUD), en défendant ,à chaque fois qu’il a l’occasion de prendre la parole en public, les objectifs du millénaire (promotion d’actions visant l’éradication de la faim et de la pauvreté, la réduction de la mortalité enfantine, le combat contre le sida et d’autres maladies, mise en valeur de l’égalité des sexes, ou des causes environnementales…)
D’un point de vie artistique il tourne beaucoup à travers le monde et de façon intensive en Afrique. Il participe aussi à plusieurs reprises aux concerts Africa Express organisées par le chanteur britannique, leader de Blur et Gorillaz, Damon Albarn. Soirées qui favorisent la rencontre des musiques africaines et occidentales.

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